Laureada Joven Rolex 2014

Neeti
Kailas

Detectando la pérdida auditiva
en recién nacidos de India

Neeti Kailas Neeti Kailas

Los problemas auditivos que no se tratan en edades tempranas obstaculizan seriamente el desarrollo del lenguaje en los niños, que se han de enfrentar a dificultades a lo largo de toda su vida. Neeti Kailas está decidida a cambiar el futuro de los bebés sordos que nacen en la India gracias a su nuevo dispositivo de cribado adaptado especialmente a las regiones desfavorecidas.

Mientras sus compañeros del prestigioso Instituto Nacional de Diseño de India, con sede en la ciudad de Ahmedabad, creaban exprimidores y modernos artículos para el hogar, Neeti Kailas, que entonces contaba con 17 años, se dedicaba a mejorar las modestas sábanas de protección de los abarrotados hospitales públicos de su país. Posteriormente colaboró en diversos proyectos —por ejemplo un teléfono móvil y una scooter híbrida— en cinco países diferentes. Pero su deseo más profundo era «ayudar al máximo a la sociedad».

Lo logró creando en Bengalore, junto con Nitin Sisodia, el Sohum Innovation Lab, una empresa especializada en el desarrollo de dispositivos médicos innovadores. Neeti Kailas y Nitin Sisodia decidieron desarrollar un dispositivo portátil y poco costoso de cribado neonatal para detectar deficiencias auditivas.

«La India ha logrado enormes avances, pero todavía son muy pocas las personas que saben que un cribado precoz puede suponer la igualdad de oportunidades y una vida normal para estos niños y niñas».

Neeti Kailas

Funcionamiento del dispositivo

Cribado para detectar deficiencias auditivas

  • Si la audición es normal, las ondas sonoras atraviesan el conducto auditivo y hacen vibrar el tímpano. Las minúsculas células ciliadas se ponen en movimiento. A continuación se transmiten una serie de descargas eléctricas al tronco cerebral y a las secciones superiores del cerebro a través del nervio coclear.

  • Una de las grandes ventajas de este dispositivo con respecto a otros sistemas es que integra un algoritmo desarrollado por Neeti Kailas que filtra el ruido ambiental. «Eso era realmente importante para nosotros, porque si usted estuvo alguna vez en clínicas de la India, sabrá que hay una increíble cantidad de gente y de ruido», explica.

Descubra el prototipo

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Principales componentes

  • 01 Diadema

    El dispositivo de Neeti Kailas permite medir la respuesta auditiva del tronco cerebral. Es una sencilla diadema ajustable que consta de tres electrodos y, colocada sobre la cabeza del bebé, detecta las respuestas eléctricas del sistema auditivo de su cerebro cuando se estimula. Si el cerebro no responde a los estímulos auditivos, el bebé no oye. Al no ser invasivo, el dispositivo permite efectuar la prueba sin necesidad de sedación.

  • 02 Modalidades de cribado

    La actividad auditiva del cerebro, que se detecta mediante una aplicación móvil, se evalúa a partir de dos métodos diferentes: «Utilizamos un procedimiento innovador de detección e interpretación de las ondas cerebrales para determinar si el bebé oye o no», explica Neeti Kailas. «Es más sensible y, al mismo tiempo, más específico».

  • 03 Tecnología

    La información recogida por el dispositivo se reenvía a Sohum a través del sistema «cloud», lo que permite a Neeti Kailas y su equipo crear una valiosa base de datos. La recolección de datos es, de hecho, primordial, por ejemplo para corroborar el hecho de que la ictericia es un factor de riesgo de lesiones nerviosas. «La investigación sobre la materia es insuficiente en los países en vías de desarrollo. Por tanto, no disponemos de estadísticas significativas para demostrar esta hipótesis», se lamenta Neeti Kailas. «Es una laguna que estamos tratando de llenar», añade. El dispositivo funciona con pilas y se puede utilizar en todas partes.

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La Laureada Joven de los Premios Rolex 2014 Neeti Kailas presenta su proyecto de dispositivo portátil y poco costoso que va a cambiar la vida de los niños y niñas que padecen problemas auditivos.

A la escucha de la desigualdad

Neeti Kailas sabe lo que ocurre cuando los problemas auditivos no se detectan lo bastante pronto. Una de sus amigas, sorda de nacimiento, tuvo que enfrentarse a problemas en la adquisición del habla, luego en la escuela, y sus perspectivas de futuro se redujeron considerablemente. «Su vida era totalmente distinta a la nuestra», lamenta.

Cuando un bebé pasa sus primeros años privado de cualquier estímulo sonoro, ya se trate de la voz de su madre o del ruido del tráfico, las partes de su cerebro que intervienen en el desarrollo del habla y la comunicación corren el riesgo de no llegar a desarrollarse. Hasta los 4 o 5 años no resulta evidente la afectación del lenguaje, y hasta entonces no se envía al niño o niña al pediatra para que lo examine, proceso que también requiere un tiempo. Tras años de frustración, estos niños acaban en colegios para sordos. «A la edad de 18 años, su nivel de lectura y comprensión corresponde a la mitad del de un niño normal», explica Neeti Kailas.

Así, insiste en la importancia del cribado para detectar problemas auditivos durante los seis primeros meses de vida, así como de una atención adecuada. En los países industrializados el cribado sistemático forma parte de los cuidados sanitarios elementales. En Estados Unidos, por ejemplo, a un bebé nacido en un hospital o en una maternidad se le realiza un diagnóstico mediante un dispositivo que cuesta varios miles de dólares y que mide los ligeros sonidos que un oído sano emite en respuesta a los que se le transmiten.

Estas «otoemisiones acústicas» son detectables con ayuda de micrófonos muy sensibles, e inexistentes en un oído sordo, lo que constituye un primer indicio de alerta. Sin embargo, este equipo resulta demasiado costoso para las zonas rurales de la India, y el ruido que reina en las consultas médicas lo convierte en un método poco fiable. Finalmente, conviene recordar que algo más de la mitad de los bebés indios nacen en casa, lejos de un hospital o de una maternidad.

Neeti Kailas y su equipo del Sohum Innovation Lab trabajan en una versión más asequible y menos engorrosa del sistema de cribado existente. El dispositivo detectará las deficiencias auditivas causadas por afecciones del nervio auditivo o localizadas en zonas más inaccesibles del cerebro. Puede utilizarse en las regiones más remotas, funciona igualmente en ambientes ruidosos y no presenta peligro alguno, ya que a los bebés que se someten al cribado no se les ha de administrar sedante alguno. El dispositivo aún se encuentra en fase de prototipo. El Premio Rolex permitirá a Neeti Kailas prepararlo para los ensayos clínicos previstos para antes de que concluya el año. Si todo va bien, La Laureada cuenta con lanzar su invento a finales de 2016, centrando todos sus esfuerzos primeramente en hospitales, pediatras, maternidades y personal sanitario para poder diagnosticar a alrededor de un 2% de los recién nacidos durante el primer año.

Neeti Kailas espera someter al cribado a todos los bebés

Poco costoso y no invasivo, el dispositivo de Neeti Kailas no requiere de la asistencia de un trabajador de la salud experimentado. Por tanto, resultará especialmente útil en las zonas rurales más pobres de la India.

Un índice de sordera especialmente elevado en la India

De los 26 millones de bebés que nacen cada año en la India, unos cien mil sufren problemas auditivos. La India cuenta con unos 4 millones de jóvenes de menos de 15 años cuyas dificultades son achacables a una deficiencia auditiva. Los países en vías de desarrollo presentan un índice visiblemente más elevado de sordera congénita, lo cual se explica por el escaso peso al nacer, las lesiones sufridas durante el parto o enfermedades como la rubeola.

Neeti Kailas

Laureada Joven Rolex 2014

Se coloca una sencilla diadema sobre la cabeza del bebé. El dispositivo de Neeti Kailas se puede utilizar en todas partes. Su aplicación es especialmente adecuada en zonas rurales y, puesto que filtra el ruido ambiental, resulta indispensable en las consultas médicas, con frecuencia ruidosas y atestadas de gente.

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El origen del nuevo dispositivo de cribado neonatal de Neeti Kailas fue el simple esbozo de la cabeza de un bebé. «El diseño puede ayudar a la gente», opina.

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Neeti Kailas y Nitin Sisodia han creado una sociedad especializada en el desarrollo de dispositivos médicos innovadores: el Sohum Innovation Lab. Su tecnología es adaptable y podría permitir detectar otras señales del cerebro, por ejemplo las asociadas a la vista.

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Acompañados por sus madres, los niños sordos y con deficiencias auditivas aprenden lengua de signos en el Dr S.R. Chandrasekhar Institute of Speech and Hearing de Bangalore. Para que estos niños y niñas desarrollen todo su potencial, es imprescindible intervenir pronto.

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